«Гіркий» відкриває ще одну регулярну рубрику: щотижневі уривки з старих книг. Перший з них — приурочений до московського Дня міста фрагмент демонологического роману «На берегах Ярыни». Він був написаний Олександром Кондратьєвим, напівзабутим письменником і поетом Срібного століття, в період еміграції на Волині і виданий у 1930 році в Берліні. Одна з найяскравіших сцен роману – шабаш на Осиянской горі, куди прилітає відьма Аниска на вимогу її коханця, Вогняного Змія.

Завчасно вийняла відьма з скрині велику глиняну білу банку з пахучею маззю, приготувала горщик для кип’ятіння в ньому чарівного зілля, заморила в чавунці вугілля; хотіла було підвести собі сажею очі і без того чорні брови, але вчасно згадала, що спітніє, вдихаючи чаклунські пари, і сажа потече тоді по обличчю. Довелося відмовитися від наведення краси. «І так краще за всіх буду, мабуть, — думала відьма, намагаючись пригадати, хто може з нею змагатися красотою на шабаші. — Хіба що та, білява, з панської зачіскою і складками на боках від корсета… Тільки та тоща занадто… Навряд чи хтось, крім Самого, на неї польстится. А якщо Він і зазіхне, туди їй і дорога!.. Брати чи чогось їстівного на шабаш, для вечері? Сало у мене є, так воно солоне. Якщо його принесеш, так поб’ють ще. Чорти солі не люблять. Простого нашого хліба теж не можна. Там потрібен особливий… Прихоплю з собою кільце ковбаси та пляшку сьогоднішню… А як їх взяти? Кишень-то адже на тілі нетути… Ковбасу можна, звичайно, на рогач протягнути, а пляшку тоді все-таки в руках або під пахвою тримати доведеться… Ні, ще розіб’ється, мабуть. Встромлю її в помело і зав’яжу… Не забути б тільки змастити те і інше», — думала відьма.

Між тим настали сутінки. На кутку печі у Аниски давно вже були розкладені вугілля і заготовлений горщик із зіллями, залитими водою… Відьма завісила вікна, підійшла до вихідних дверей, отперла їх і довго дослухалася, стоячи в сінях.

Десь на околиці села замовкли вже дівочі пісні. Раз тільки визгнул хтось вдавано-зляканим голосом на городах, кілька голосів загоготала у відповідь, і знову все стихло. На гладі нічних літніх небес жевріли вже ясні зірки.

— Светловато, — задумливо похитавши головою, пробурмотіла Аниска. Але потім заспокоїлася: — З димом із труби вилікую. В диму, кажуть, непомітно…

Відьма повернулась у хату. Замкнула за собою на гак обидві двері. Насадила міцно великий віник на палицю рогача. Всередину цього віника вставила вона міцно прив’язала мотузкою пляшку з горілкою. На один з рогів рогача накинула, теж прив’язавши для вірності, кільце ковбаси. Потім Аниска перегребла вугілля з кутка на припечку, подбавила нових, роздула і знову поставила на них горщик з варивом.

Сало у мене є, так воно солоне. Якщо його принесеш, так поб’ють ще. Чорти солі не люблять.

Коли вода стала зігріватися, Аниска ще раз перевірила, чи добре завішені вікна, і почала роздягатися. Чутно було, як шелестить знімаються спідниці і кофта з сорочкою; стукнули, впавши біля лавки, чоботи. Майнуло при рожевому світлі роздмухувані вугілля нахилене до них злегка почервоніле обличчя, розовеющая шия і плечі…

Вода вже закипала. Від горщика піднімався поки ще не сильний, скоріше приємний для нюху, трохи смолистий, злегка п’янкий пар.

— Буде завтра тріщати моя голівонька, — зітхнула Аниска і потягнулася до банку з маззю.

Мазь пахла ще дужче, хоча дещо інакше, ніж вариво. Відьма натерла собі віскі, за вухами, шию і груди, під пахвами, долоні, ступні та інші місця. Жирне зілля пекло і холодило одночасно…

Були старанно змащені потім палиця і залізо рогача. Рука відьми пройшлася і по віника, і ковбасу, і по пляшці з горілкою. Обидві долоні були витерті після про волосся.

— Пора! — Аниска перекинула ногу через притулений до печі рогач з помелом. Тримаючись лівою рукою за залізо рогача, а правою за виступ припечка, вона стала вдихати в себе пар, густо який здіймався тепер з горщика.

В голові відьми скоро стало кружляти, в тілі відчувалися незвичайна, майже невагома легкість і якась слабкість, поєднана з непереборно тягне поривом в простір. Ноги стояла весь час навшпиньки Аниски стомлено підігнулися, серце завмерло в ній, в очах потемніло, і, відчуваючи, що вона падає в якусь безодню, чаклунка втратила свідомість…

Це стан тривало одну тільки мить. В наступну мить відьма ясно відчувала, що вона не падає, але стрімко піднімається догори, летить на своєму рогаче-помелі на заповітну Осиянскую гору…

— Буде завтра тріщати моя голівонька, — зітхнула Аниска і потягнулася до банку з маззю.

Тіло Аниски обдавала нічна прохолода; у вухах свистало, не то від швидкості польоту, не то від зустрічного вітру, трепавшего їй розпущені по повітрю коси. В очах, подібно іскрам, миготіли часті, дуже яскраві зірки. Десь далеко-далеко чувся зростає по мірі наближення шум і гуркіт призовного бубна…

Ось вдалині блиснула внизу не схожа на зірку яскраво-червона цятка, що набула потім у ціле сплетіння багать. Подлетев до них ближче, Аниска розгледіла, що ці вогнища утворюють собою химерне поєднання кола з чотирикутником. Видно вже було, як злітають до неба і лижуть, вагаючись, нічну імлу червоні язики цих призовних вогнів.

Стискаючи руками рогач, п’ятами охоплюючи помело, серед виття і вереску подібно їй летіли звідусіль на збіговисько чаклунок і духів, з завмиранням серця мчала Аниска на нічний бісівське свято. «Гуляй, бабусю!» — промайнуло в її голові почуте десь вигук, в той час як все ближче і ближче виростало перед нею сверкавшее вогнищами безплідне плоскогорие, Осиянская гора, де вже видно було кривлявшиеся і що бігали зі страшними криками істоти…

Ноги Аниски плавно, без жодного удару, торкнулися землі. Поставивши своє рогате помело до великого каменя, біля якого вже були притулені кілька пестов і віників, дві-три кочерги, з дюжину рогачів, невелике корито, лави та інші пристосування для нічного польоту, відьма нагнулася й сказала, звертаючись до своїх ухвату і вінику:

— Стійте тут і чекайте мене, а чужим не давайтесь.

Неподалік від неї середніх років смаглява баба власним довгим волоссям прив’язувала, теж з обмовою, до самотнього куща у тернику хлібну лопату, на якій тільки що прибула.

Поправивши свої растрепавшиеся коси і відв’язавши потім пляшку з водною і ковбасу, молода відьма легкою ходою попрямувала з веселою посмішкою до яскраво палала вогнищ.

Її обігнала, пританцьовуючи і поплескуючи себе по відвислим заду і живота, сива, злегка хромавшая, здавалася п’яною, розпатлана стара. Вискочив з-за повороту в’ється між великих каменів стежки молодий чорт на собачих ногах, але одягнений в панське плаття і навіть з солом’яним капелюхом на полузверином особі, люб’язно, але і боляче вщипнув її ззаду. Старенька вискнула, точно від переляку, але потім засміялася деренчавим удаваним сміхом і заговорила з нечистим, як зі старим знайомим. Той обняв стару відьму і, виляючи собачим хвостом, повів її до вогнищ.

Стискаючи руками рогач, п’ятами охоплюючи помело, серед виття і вереску подібно їй летіли звідусіль на збіговисько чаклунок і духів, з завмиранням серця мчала Аниска на нічний бісівське свято.

Знайомий голос ззаду змусив озирнутися подымавшуюся в гору Аниску. Баба з сусіднього села, теж відьма, йшла, похитуючись, з двома підлітками дочками і голосно співала:

Не сама я йду:
Мене чорти несуть,
А чертеночки трусять…

Втім, біля неї, крім дочок, не було нікого. Аниска прискорила крок.

Ніч була, ймовірно, холодна, так як молода жінка відчувала весь час озноб. Хотілося підійти можливо скоріше ближче до вогнищ і погріти біля них своє змерзле оголене тіло. Відьма відштовхнула від себе чиюсь крижану, слизьку руку, яка намагається обійняти її стан, і зронила володарю цієї руки, лягушечьей морді з викоченими від здивування, а може, і від пристрасті, очима і стирчать, як у кішки, вусами:

— Пішов геть! Так тебе і отак!.. І без твоїх лап холодно, сльота ти погана!

Жаб’яча морда, однак, не відставала і, ймовірно, бажаючи показати свою спритність і гнучкість, стала перекидатися і ходити колесом поперек дороги розсердженої Аниски. Збоку підскочив інший, пузатенький, невеликого зросту чоловічок з полукозлиным особою, в мужицьких драних чоботах, і міцно схопив відьму за ліву руку.

— До Самого йдеш, красуня? Так я тебе проводжу, щоб інші не образили…

Запах від нього йшов нестерпний, але вступати в бійку Аниске не хотілося, тим більше що її кавалер з козячим сплюснутым носом та бородою весело перегукувався гнусливым голосом з мелькали тут і там товаришами, які йому явно співчували. Хоча відьом стало на свято значно більше, ніж чортів, але так як дружби між першими особливої не спостерігалося, то й сподіватися на допомогу з їх боку не доводилося.

Побачивши заграві близького вже, без тріску і диму багаття горів, знайомий червоний кунтуш Вогненного Змія, Аниска навіть зраділа і не своїм голосом стала кликати його на допомогу:

— Змеюшка! Та йди ти сюди! Я тебе шукаю, шукаю, а цей нероба (так його і отак!) проходу не дає!

Аниска знала, що чим більше лихословити в такому місці, тим краще.
Змій почув відчайдушний заклик знайомої чаклунки і поспішив до неї на допомогу.

— Відчепись, охальник! Бачиш: кум іде, — сказала Аниска продовжував стискати її ліву руку Козлу в чоботях.

— Як зі мною покумишься, так і я тобі кумом буду, — незворушно відповів той. — А коли твій червоний мені заважати буде, я його і на роги підійму!

Хоча відьом стало на свято значно більше, ніж чортів, але так як дружби між першими особливої не спостерігалося, то й сподіватися на допомогу з їх боку не доводилося.

Знявши з голови рваний картуз, супутник Аниска виявив невеликі, але досить гострі роги. Роги ці недвозначно нахилилися назустріч хто підходив Змію.
Той помітив рух козлоподобного нечистого, але, роблячи вигляд, що не звертає на нього ніякої уваги, весело закричав молодий відьмі:

— А, Аниска, приплелась-таки, толстозадая!.. Ковбасу ніяк з горілкою несеш? Справа!.. Так і козла з собою привела! Це і зовсім добре! А то наші кухаря скаржаться, що козлятини до вечері не вистачає. Якраз одну ногу і частина спини засмажити можна буде… А ти не бійся, друже! Ми тобі іншу ногу, хоча б жаб’ячу або собачу, приставили… Ей, ви, кухарі, біжіть сюди!

Змій свиснув у кулак так голосно, що Аниска навіть заплющила очі. Коли вона знову їх відкрила перед нею стояв тільки покатывавшийся зі сміху Змій. Кепсько пахне полукозла і слід прохолов.

Тільки повз Аниски прошмигнув якийсь болотний, великий бесенок, приміряючи на голову втрачений Козлом при поспішному зникнення чобот.

— Йдемо, — сказав Змій. — Сьогодні вечеря буде хороший. Мабуть голодна? — продовжував він, люб’язно мацаючи на ходу живіт своєї супутниці. — Ковбасу з горілкою не забудь у Самому копит покласти, коли уклін класти йому будеш, а не то старій віддай, яка в чорному біля стоїть… Він так горілці зрадіє, що і питати тебе про справи твої не стане… Не забудь же поцілувати боженьку в хвостик, — додав він. — Ти так давно тут не була, що, чай, всі порядки забула…

То обганяючи інших, то самі перегоняемые звідусіль стекавшимися на свято відьмами і нечистими, Аниска і її супутник пройшли через другу ланцюг яскраво що палали вогнів. Тут було помітно тепліше. Змій підвів свою подругу до високого крісла, не то з яскраво начищеної міді, не із червоного золота. Близько цього подоби трону знову було холодно. Поставивши ноги на маленьку червону лаву, там сидів Один, великий, невдоволено сопе, крилатий і чорний. Блакитний вогник між великих загнутих рогів висвітлював полузвериный гордовитий лик з гострими, блискучими темними, пронизливими очима.

— Не забудь теж поцілувати боженьку в хвостик, — додав він. — Ти так давно тут не була, що, чай, всі порядки забула…

Ставши на коліна, лівою рукою показала Аниска Сидить дулю, а правою привела до порослим густою чорною шерстю ніг Господаря свята пляшку горілки і ковбасу.
«Не солона», — не то прошепотіла, не то подумала вона, кладучи земний уклін і цілуючи попереджувально піднесений до її губ холодне як лід роздвоєне копито. Сидить біля трону стара з коричнево-темним обличчям і в чорній сорочці сховала принесення в кошик.

Аниска встала з колін і, ведена шанобливо изгибавшимся перед Господарем тим же Вогненним Змієм, обійшла трон володаря і знову нагнулася, щоб поцілувати останнього крізь виріз сидіння. Відблиск яскраво що палали вогнів тремтів на червонуватому металі тронного крісла. Сунувшая було під нього голову Аниска раптово відступила в жаху, але впоралася з собою і неймовірним напруженням волі змусила себе поцілувати… своє власне бліде обличчя, байдужим неживим поглядом зустрінеш поцілунок в холодні, нерухомі губи… З рота цього скам’янілого близького і разом чужого обличчя трохи пахло сивухою.
Змій допоміг Аниске підвестися з колін і спричинив її в бік.

— Живо, — не те шепотів, не то сичав він на вухо відьмі, — а то він ще стане розпитувати, скільки скотинячих і людських душ ти загубила, які хвороби наслала, у скількох корів молоко відняла; та потім тебе за твою лінощі і покарає. Ходімо швидше, поки він твою горілку дме!

Втрутившись у натовп покритих хутром або одягнених в діряві сукні блідих з сіро-синьо-зеленими особами чортів і нагих чаклунок, Аниска і її супутник бачили здалеку, як козлоногий Господар наказав побити якусь відьму, що з’явилася до нього без особливих заслуг і з порожніми руками.

Не шкодуючи своїх довгих хвостів, два риса пребольно почали шмагати не те недогадливую, не то занадто жадібне бабу. Та голосно вила і просила її відпустити, обіцяючи на майбутнє час і намагатися принести наступного разу цілу чверть найкращого самогону і рубль сріблом.

Одна за іншої підходили до трону відьми, вихваляючись напущенными на сусідів хворобами, висмоктаним до крові худобою, зіпсованими весіллями та іншими справами. Смаглява з жорсткими волоссям молода циганка притягала навіть вкраденого нею десь, хныкавшего потихеньку двотижневого немовляти. За безмовного знаку Чорного Козла десятки рук з гачкуватими пальцями потягнулися до подарунка, та маленьке біле тільце, жалібно пискнувши, зникло в різношерстої свиті владики нічного свята. Принесла дар була прихильно відзначена кігтем володаря, нацарапавшим якийсь знак на лобі ощасливленій чаклунки.

Не шкодуючи своїх довгих хвостів, два риса пребольно почали шмагати не те недогадливую, не то занадто жадібне бабу.

— Ходімо ближче до столів, щоб зайняти місце трохи краще, — запросив Аниску Вогненний Змій.

— Тільки не можна подалі від Чорного? Від господаря. Я його боюся. Того і дивися, образить.

— Гаразд. Я і сам не збираюся тебе йому поступатися… Йому тільки попадись, він на все життя зіпсує, — відповів Змій, пробираючись крізь штовхатися відьом, безсоромно заигрывавших з чортами, і нечистих, хваставшихся нахабно своїми кінськими і ослячими, вовчими та іншими звіриними членами. Деякі явно пишалися довгими кігтями на пальцях рук і ніг. Частина була в капелюхах, що приховували гостру маківку голови і рогу. Інші, навпаки, не без марнославства, виставляли останні. Двоє чи троє мали рогові нарости у вигляді пазурів не тільки на пальцях, але і на ліктях і колінах. Значна більшість нечистих було спотворене якимось недоліком: збиті на бік або плескаті скотинячі носи, рота до вух, косі очі й волохаті вуха стирчать виявляли нелюдське походження їх власників.

Аниска мимоволі глянула на свого супутника і розглянула, що, коли той сміється, у нього видно гострі, тонкі, загнуті, зовсім як зміїні зуби.
Відьмі стало страшно, і вона затремтіла.

— Пізно! Розглядала б раніше, — грубо сказав Змій і, відвернувши обличчя, повів Аниску до столів…

На дерев’яних і глиняних тарілках, блюдах і мисках там рясно були розставлені: товстими шматками нарізане сало, дрібно покришене варене і смажене м’ясо, ковбаса, гуси, сир, кисле молоко, купи скибок сіруватого крошащегося, явно з якою-то подмесью хліба, гори вареної картоплі і велика кількість бутлів і глечиків з напоями. Не було видно ні яєць, ні риби, ні сільничок.

Близько цих столів крутилися вже, хтиво облизуючись і потираючи зморщені жилаві руки, кілька старих відьом і одна зовсім молода, майже дівчинка, з товстим животом, тонкою шиєю і надзвичайно довгим розрізом нерозумно улыбавшегося рота. Схожі на мочалку волосся стирчало нерасчесанными жорсткими пасмами. Дівчинка посилала собі до рота кусень за куснем зі що стоять на краю столу страв. Біля неї сидів, пускаючи слину, великий хорта пес білого кольору.

— Це підкидько. Вона повинна скоро померти, — пояснив Змій, заметя здивований погляд своєї супутниці.

Значна більшість нечистих було спотворене якимось недоліком: збиті на бік або плескаті скотинячі носи, рота до вух, косі очі й волохаті вуха стирчать виявляли нелюдське походження їх власників.

Звідти, де стояв трон Чорного Цапа, долетів тонкий, дуже гострий звук срібного дзвіночка. Відьми відразу принишкли і, склавши руки на животі, завмерли з молитовним виглядом. Сиділа на плечі у одній з них жаба зробила те саме. Поблизу столів пройшов товстий, сивий, статечний і похмурий не чаклун, не то відьмак у чорній рясі і, швидко підійшовши до идиотке-подменышу, вдарив її палицею. Та, нерозумно посміхнувшись, сказала старому якесь паскудное слово і швидко сховалася під стіл. Пес, якому теж попало, визгнул і, підібгавши хвіст, пішов за ідіоткою…

Серед настала тиші виразно долітали найбільш гучні слова проповіді Чорного Цапа, що вкривали схожий на весняне воркування жаб захоплений шепіт чаклунок:

— …Шкодите!.. Нехай голодують і нарікають… Не шкодуйте сил… Слідкуйте одна за одною… Таитесь від чужих… Відплачу таємно… Мстіть, мстіть, мстіть! — закінчив нарешті Господар свята свою коротку, але сильну мова.

Помітивши вдалині рожеве знайоме обличчя і нескладну фігуру Степки, Аниска занепокоїлася, і, лише коли та села, молода відьма зайняла місце за іншим столом, як можна далі від суперниці.

— Я не люблю ні падали, ні людського м’яса, — звернулася вона потихеньку до Змію, — після них у мене всякий раз живіт болить. Що б тут мені з’їсти, щоб потім лиха не було?

— Якщо у тебе слабкий живіт, чого я раніше не помічав, — відповів той, — тріскається молочне. Найкраще — сир або парне молоко. Можеш скуштувати та картоплі; а з напоїв пий одну горілку.

— А звідки тут таке гарне рожеве сало? — запитала Аниска.

— З різних місць. Є і з кладовища, — тихо прошепотів їй на вухо Змій.

Сам він без усякого побоювання влучив і сало, і ковбаси, і крошеное м’ясо з капустою, і хліб, які великими шматками зникали у широкій пащі його з численними гострими зубами.

«З кладовища?! Звідти ж, значить, і шовкова спідниця, яку ти мені приніс, — подумала Аниска. — Випити хіба з горя?» — І вона потягнулася до великого графину мутно-зеленого товстого скла.

Самогон там був хоча і погано очищений і навіть не дуже міцний, але в ньому відчувалася, крім того, якась дурманящая голову домішка.

Змій старанно наливав їй чашку за чашкою.

— Я не люблю ні падали, ні людського м’яса, — звернулася вона потихеньку до Змію, — після них у мене всякий раз живіт болить.

Завдяки яскравому світлі багать Аниска могла розглянути цю маленьку чашку з тонкого фарфору, з відбитою ручкою та ледь помітною тріщинкою всередині. Зовні по зеленуватою гладі вився химерний темний візерунок.

— Звідки б така? Здається, з панського будинку? — запитала Аниска.

— Одна дівчина нещодавно на уклін Господареві принесла, — відповів, мабуть досить обізнаний з господарських питань Вогненний Змій.

Відьма подивилася уздовж довгими рядами стоять столів. Серед явно переважали чисельністю бабських ведьмінскіе осіб тут і там були видні ослячі, вовчі, собачі й ведмежі морди, квапливо чавкавшие, часом без допомоги рук, з пододвинутых ближче мисок і мисок. Лише деякі з присутніх користувалися виделками. Ножів ніде не було видно. Частково для того, щоб гості, поссорясь, не перерізали одне одного, почасти — щоб ніж не випадково скрестился з вилкою.

Мало-помалу спорожніли тарілки і страви на покритих грубими домотканими скатертинами довгих столах. Глечик і бутлі теж майже всі були осушені. Захміліла нечисть і п’яні баби голосно кричали, сперечалися, верещали й горланили пісні. Деякі зводили між собою старі рахунки. Дві відьми навіть побилися з-за чиєїсь давно подохшей корови. Одна з цих баб закотила інший, голова якої була увінчана дерев’яним подойником, дзвінкий ляпас.

Ображена схопилася за ручку трохи не впав додолу подойника і вдарила ним ворога по напівлисій сивій голові. Отримала удар встигла схопити вилку і хотіла ткнути нею в шию супротивницю, але помилилася і потрапила в плече, на якому сиділа велика сіро-бура жаба. Проколотая гадина стала пищати. Забита подойником відьма вивергала гучним голосом богохульскую лайка, а володарка жаби, теж, мабуть, зачеплена виделкою, одягла поспішно знову дійницю та кудись, верещачи по-поросячі, втекла. Розштовхавши натовп, що зібрався натовп, вилізла на стіл полуконская харя і, тупочучи копытовидными чоботами, з схожим на іржання сміхом, стала танцювати серед порожніх склянок і страв.

Аниска допила свою чашечку і відчула, що зовсім п’яна. Їй здалося, що то вона піднімається кудись вгору, не те стіл з залишками бенкету йде під землю. Лавка теж кудись миттєво зникла, і Аниска неодмінно впала б, якби під нею не опинилася випадково выбежавшая на четвереньках з-під опускавшегося столу ідіотка-підкидько.

Дві відьми навіть побилися з-за чиєїсь давно подохшей корови.

Остання, намагаючись видертися і звільнитися, вкусила Аниску за ногу. Відьма випустила її з-під себе і, хитаючись, пішла по нерівній, точно волнующейся, землі…
На місці недавнього бенкету було тепер порожнє, гладке місце, де молоді і старі чаклунки з однаковим завзяттям збиралися пуститися в танок.

По знаку, даного Чорним Козлом, знову загримів голосно бубон з шкіри удавленника, запищали гнусливо в дудки з мертвих кісток болотні бісики, голосно наслідували трубному звуку не знайшли собі загробного спокою опившиеся колись музиканти.
Чорний Козел відкрив бал з тією самою, як і передбачала Аниска, худорлявою, по-господски причесаної білявої відьмою. Світлі, широко розкриті очі останньої були зовсім нерухомі, як ніби нікого і нічого навколо не бачиш. Слідом за ними, з неимоверною легкістю, закрутилася поодинці, потрясаючи захваченною з собою мітлою на довгій гнеться палиці, взлохмаченная стара. Ляскаючи себе п’ятами по заду, застрибала з вереском, теж поодинці, молода руда відьма. Кричачи і виття, закрутилася навколо них танцювали, упереміш з відьмами, нечиста сила. Деякі, в тому числі і Аниска, прорвалися всередину бісівського кола і танцювали попарно. Молодий відьмі здавалося, що вона літає по повітрю в сильних обіймах Змія… Хтось, забитий нею, намагався відняти її і, схопивши за обидві ноги, втекти, хтось боляче дряпнув по заду. Аниска від когось отбрыкивалась, реготала від лоскоту і кричала що було сили…

Нарешті одягнений у червоний кунтуш кавалер вирвав свою подругу з натовпу і посадив її до себе на плечі. Зверху Аниске вдалося на мить розглянути, що значна частина танцюючих переплелася вже в самих різних і несподіваних поєднаннях, частиною на землі, частиною продовжуючи рухатися і навіть танцювати. В цю мить Змій, який виконував хитромудрий, змушував дивуватися його гнучкості танець, про щось або про когось спіткнувся, і Аниска знову звалилася разом з ним у купу нечистих, з виттям і пихтінням борсаються в обіймах у відьом. Вона знову відчула, що її кусають, мнуть, лижуть і щипають, дихають на неї сивухою і якимись страшними смрадными запахами, і це тривало до тих пір, поки вирвався від обліпили його чаклунок Вогненний Змій не піднявся на ноги і знову не відбив від натовпу свою подругу. Схопивши її на руки, Змій побіг у напрямку до купі каміння, у яких стояли відьомські мітли. Натовп відьом, розлючених тим, що нечистий в червоному кунтуше їх уникає, з виттям і погрозами гналася за ним з Аниской. Такий великий і міцний з виду самець, як Вогненний Змій, являв собою неабияку приманку для збожеволілих від похоті баб, яким вже набридли напівсонні ласки жвавих мерців і різна дрібна лісова і болотна нечисть.

В цю мить Змій, який виконував хитромудрий, змушував дивуватися його гнучкості танець, про щось або про когось спіткнувся, і Аниска знову звалилася разом з ним у купу нечистих, з виттям і пихтінням борсаються в обіймах у відьом.

— Сідай на своє помело і лети що є духу! Не те замучать і розтерзають обох, — тремтячим, тривожним голосом швидше прошипів, ніж прохрипів Змій, заорюючи на бігу свій розірваний на шматки кунтуш, з-під якого виднілася лускате темне тіло.

Роздивившись на землі свій перекинутий кимось рогач з помелом, на яких видні були уривки мотузок, Аниска осідлала його і промовила пошепки таємне слово. В ту ж мить вона злетіла в піднебесся і знову відчула, як шумить у вухах рассекаемый нею повітря.

Зачувши летіли їй навздогін дикі крики, Онися озирнулася і подивилася на землю. Там, біля вогнищ, копошилася купа зловивших-таки Змія в червоному кунтуше, звитяжних відьом… Видно було, що на цей раз приятелеві Аниски вирватися не вдасться. Тужливі волання, шипіння і його крики змішувалися з лайкою і погрозами хтивих і мстивих, молодих і старих чаклунок…

Зворотний шлях здавався Аниске набагато коротше. Рясно натерті чарівного маззю рогач і помело добре знали дорогу і стрімголов мчали по напрямку до Заречью. Головою вниз, слабеющими руками тримаючись за іржавий рогач, пірнула чаклунка в димову трубу і скоріше впала, ніж сповзла на підлогу з припечка. При цьому ушиблен був досить сильно потилицю, і, частиною від болю, частиною від слабкості, Аниска знову втратила свідомість…

З важку, як свинець, головою прокинулася, тремтячи від холоду, гола відьма на дерев’яній підлозі своєї хати. Під нею лежало вздетое на рогач помело з обривками мотузки. Тіло було вкрите сажею і слідами щипків; на заду давала себе відчувати велика подряпина. Ломило, як від побоїв, живіт, спину і груди. Все істота Аниски було обійнято неймовірною втомою.
Весь день вона то опохмелялась, то примачивала відваром цілющих трав свою подряпину на сидіння. Пройшла до неї поворожити бабі відьма насулила стільки від побоїв чоловіка, хвороб в будинку і інших неприємностей, що ця баба перестала з тих пір її відвідувати.