Про загадкового письменника Віктора Гончарова практично нічого не відомо — він надсилав рукописи своїх творів видавництва поштою, а гонорари отримував перекладами. Багато хто його твори присвячені підкорення Сонячної системи комуністами, а цілий цикл романів — докторові Скальпелю. «Гіркий» публікує фрагмент з останнього роману письменника «Під сонцем тропіків: Майже казкові пригоди піонера Петьки в Австралії» (1926 рік), герой якого полетів на край світу в човні, винайденої техніком-механіком Лялюшкиным.

Сонце, мабуть, стало набагато раніше Петьки. Рішуче пересунувши стрілки годинника з 4 на 9, Петька став закушувати сосисками, які турботливий технік посолив два рази, вкравши один раз у вареного м’яса. До кінця сніданку гроза розсіялася. Внизу засяяла свіжими барвами зелень лугів, покрита павутиною каламутних від недавнього дощу річечок.

Петька спустився вниз, щоб відшукати протягом. Вона підхопила його з великою готовністю, ніби втомилося чекати, і понесло на південно-південно-схід. Посиливши швидкість польоту включенням мотора, Петька вийняв карту і зайнявся топографією місцевості. Павутина річечок, поступово слившаяся в один стовбур, виявилася притоками трьох великих річок: Джамни, Чамбаля і Гангу. Останній, об’єднавши в собі всі води, потужним потоком повернув на схід.

Під Петькою попливли білокам’яні міста і сірі села. Потім благодатні луки обірвалися плоскогір’ям, порізаних глибокими ущелинами в напрямку з північного заходу на південний схід. В ущелинах грали сонячними відблисками балакучі гірські річки.

Досі (Петька цього безмірно дивувався) люди якось не звертали уваги на дивний ялик, з гарчанням проносившийся над їх головами. Рідко, дуже рідко хто-небудь піднімав обличчя догори, дивився осудливо і розсіяно дві-три секунди в блакитну височінь і, не виявляючи будь-якої зацікавленості, відвертався. Петька дивувався і обурювався. «Хіба це дрібниця, — говорив він собі, — що човен, замість того, щоб плисти по воді, пливе по повітрю? Хіба це дрібниця, не вартий уваги?»

Під Петькою попливли білокам’яні міста і села сірі

Його здивування міг би дозволити технік Лялюшкин, так вдало підібравши сплав для свого ялика, що на синьому небі колір цього сплаву з працею можна було розрізнити.

Протекло п’ять годин після вимушеної зупинки ялика, і ось тоді-то Петьку нарешті помітили. Втім, ця подія не вийшло особливо радісним.

Він пролетів плоскогір’я і знову потрапив на квітучі заливні луки. Зліва і ззаду, кілометрів за 20 від нього, по дельті Гангу розкинувся великий місто — Калькутта. Попереду виблискувала водяна широчінь Бенгальської затоки… І-гі-гі. Індійський океан. Он куди занесло його протягом… Він давно перетнув тропік Рака і скоро, мабуть, потрапить на екватор… Петька майже забув про мету своєї подорожі, його радували і восторгали тепер привабливі перспективи польоту самі по собі…

Назустріч ялику від смарагдової води піднявся вгору обшитий металом повітряний колос-дирижабль. Він крутився в повітрі і пихтів, як огрядна тварина мезозойських часів. Побачивши його, Петро злякався. У три пропелера заревів гігант, з гондоли з-під нього замахали прапорцями. Як справжній піонер, Петька розумів міжнародний мова прапорів. Вимагали, щоб він виявив свою національність… На носі дирижабля майорів гордий стяг Британської імперії.

У Петьки прапора не було — технік-винахідник не передбачив такого випадку, — але був червоний галстук. Петька зняв його і відсалютував їм, як належало серед добрих знайомих. Тим часом відстань між ними скорочувалась і скорочувалася. На дирижаблі раптом замовкли мотори. Петька зупинив свій. Спочатку його щирим бажанням було втекти, але, зрозумівши, що протягом неминуче проходить повз дирижабля і що дочка техніка, Віра, теж повинна була летіти цим шляхом, він змінив початковий намір. Потрібно було дізнатися: чи не потрапила Віра в полон до англійців.

Назустріч ялику від смарагдової води піднявся вгору обшитий металом повітряний колос-дирижабль

З відстані тридцяти метрів на дирижаблі заговорили в рупор. Слова були виразні, але незрозумілі. Петька так і крикнув у відповідь:

— Не розумію.

Тоді до нього долетіли інші слова. У них крився аромат європейської дипломатії:

— Русська крясна сволось, лети сюди…

Петька зрозумів їх не відразу, а зрозумівши, усміхнувся і в боргу не залишився.

— Высокородные джентльмени, — сказав він, — мені потрібно знати, чи не у вас маленька російська дівчинка?

— Ніяка русська дівчисько ні, — відповіли йому, і потім — нове запрошення:

— Лети сюди, поганий больсевик, а то застреляем.

Протягом вже пронесло ялик повз дирижабля. Цілком задоволений відповіддю, Петька збирався втекти, поклавши руку на важіль. В цей час від англійців затакал кулемет. Кулі провизжали над головою… Петька смикнув важіль, ялик стрибнув вгору. Негайно і дирижабль почав підніматися.

Тоді Петро згадав про «іграшці». Він вийняв з кобури дивного вигляду револьвер: з дулом, тонким, як сірник, і з масивним барабаном. В барабані сиділо тридцять патронів: п’ятнадцять з червоними головками, п’ятнадцять з синіми. Петька повернув барабан на червоні голівки. Він направив Дуло в гладке черево дирижабля. Спустив курок… Пролунав тріск, ніби дзеркальне скло видавили.

Блиснула блискавка з дула, ледве видима на сонці. І назустріч їй з черева гіганта гострими язиками вирвався вогонь. Страхітливі вибухи, один за іншим, кинули ялик метрів на сто в бік, а розірваний гігант, вивергаючи в полум’я шпангоути і стрингери, шкереберть полетів у воду… Останнє слово техніки — електричний револьвер винахідника Лялюшкина — знищило передостаннє слово…